天文学家在银河系中心侦测到一颗神秘且巨大的星体,亮度会下降并消失长达多个月

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具有奇特发光特征的恒星一直都让天文学家很着迷。 虽然太空的大部分地方都相对空荡,但是既然所有东西都在太空中,因此很理所当然地,有些东西会以某种方式排列,以致于当我们从地球的角度来看,恒星会不时地变暗。

在距离地球大约 25000 光年处,天文学家发现了一颗诡异的恒星。 这颗恒星在重新出现前,几乎消失不存在”了数个月。 天文学家相信这颗名为 VVV-WIT-08 的恒星可能属于一种新类型的恒星。 它的大小超过太阳的 100 倍,每隔数十年就会被一颗神秘的轨道天体给遮蔽。

被遮蔽的恒星

具有奇特发光特征的恒星一直都让天文学家很着迷。 虽然太空的大部分地方都相对空荡,但是既然所有东西都在太空中,因此很理所当然地,有些东西会以某种方式排列,以致于当我们从地球的角度来看,恒星会不时地变暗。 但是,要判断这个东西是什么并非总是容易的。 是一颗巨大的行星吗? 是宇宙尘埃吗? 是某颗受阻星体的碎片吗? 还是「宇宙龙」(cosmic dragon)?

VVV-WIT-08 的案例是非常特别的。 虽然其他恒星也呈现了相似的亮度下降,但从来没有任何一颗恒星亮度下降如此多。 天文学家认为罪魁祸首可能是另一颗恒星或行星,而这颗天体被位于 VVV-WIT-08 附近的长轨道上的一个厚且不透明的尘埃盘所包围。 当这颗星体经过我们视野面前时,会完全地盖住这颗恒星。

苏格兰爱丁堡大学(University of Edinburgh)的天文学家谢尔盖·科波索夫博士(Sergey Koposov)说:「令人感到惊奇的是,我们只观察到一个又黑、又大、且拉长的物体经过我们与这颗遥远的恒星之间,而我们只能推测它的来源是什么。 」

在天体轨道上伴有一个巨盘伙伴的模型并非史无前例。 其中一个有名且为人熟知的例子是柱一(Epsilon Aurigae)。 柱一是一颗超巨星(supergiant star),在周期27年的轨道上有一颗盘状天体,会使柱一亮度减少约50%长达730天。 另外,有另一个红巨星(red giant star)系统 TYC 2505-672-1,在周期69年的轨道上有一颗尘埃伴星,会遮蔽住该恒星达3.5年的时间。

观测结果与未来挑战

找到 VVV-WIT-08 的计划,也就是 VISTA 银河变动天体搜索计划(VISTA Variables in the Via Lactea survey,VVV survey),亦挑出了一些似乎显现出相同行为的恒星。 但是,因为这些恒星的数据还不如 VVV-WIT-08 的数据完整,因此它们还未被描述。

不过,天文学家知道这颗恒星的特别之处并不是错的。 亮度改变这件事也被使用了位于智利的华沙望远镜(Warsaw Telescope)的光学重力透镜实验(Optical Gravitational Lensing Experiment)所观察到,这代表这个发现并不是仪器失灵所致。

资料显示亮度降低的事件持续了大约200天,有着一个近乎对称的光度曲线(light curve),且恒星的光被减少到将近97%。 由于两个随意的天体要在该太空区域中随机对齐所需的物体密度比起观察到的还要来得高,因此研究团队认为两个天体是受重力束缚的。

目前,该系统的轨道周期还是未知的,但是根据数学模型,至少必须达数 10 年。 而且该发现暗示着这种系统在宇宙中可能没有那么不常见。

剑桥大学(University of Cambridge)的天文学家李·史密斯博士(Leigh Smith)说:「一定还有很多等着被找到的这种系统,但是现在的挑战是理解出隐藏的伴星是什么,以及它们是如何变成被尘埃盘所包围,尽管它们离巨星很远。 藉由理解出这些问题的答案,我们能够学到某些新的、关于这些类型的系统是如何演化的知识。 」

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引用数据 :

斯塔尔,M.,(2021年,6月11日)。在我们的银河系中心附近发现了一个神秘的巨型”闪烁”物体。科学阿勒特史密斯,L.C等人,(2021年,6月11日)。VVV-WIT-08:闪烁的巨星。皇家天文学会的月度公告。

doi.org/10.1093/mnras/stab1211 圖大來(https://www.sciencealert.com/a-mysterious-giant-blinking-star-has-been-spotted-near-the-galactic-center 圖:阿曼达·史密斯/剑桥大学)

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