毅力号收集的火星岩石可能为火星古代生命提供支持的证据

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美国航天局的毅力号火星车已经收集了两个岩石样本,有迹象显示它们与水接触了很长时间,为火星上的古代生命提供了证据。

毅力号任务的项目科学家肯·法利(Ken Farley)在前日(9月10日)的一份声明中说:「看起来我们的第一块岩石显示一个潜在的宜居可持续环境。 最重要的是,水已经在火星上存在了很长时间。」 这两个样本的直径都比铅笔稍宽,长约六厘米,现在都储存在毅力号内部的密封管中。

毅力号一直在一个名为杰泽罗陨石坑(Jezero Crater)的地区运行,该地区位于火星赤道以北,三十五亿年前是一个湖泊的所在地,当时火星上的条件比今天温暖和潮湿得多。

发现提供第一个样本的岩石在成分上是玄武岩,可能是熔岩流的产物。 火山岩含有有助于放射性测年的结晶矿物。 这反过来又可以帮助科学家建立该地区地质历史的图景,例如火山口何时形成、湖泊何时出现和消失,以及气候如何随时间变化。

美国航天局地质学家凯蒂·斯塔克·摩根(Katie Stack Morgan)在新闻发布会上说:「这些岩石的一个有趣之处在于,它们显示出与地下水持续相互作用的迹象。」

科学家已经知道这个陨石坑是一个湖的所在地,但不能排除它是昙花一现的可能性,洪水填满了坑口长达五十年。 现在他们更确定地下水存在的时间更长。

摩根补充说:「如果这些岩石长时间经历过水,这些岩石中可能存在可支持古代微生物生命的宜居生态位。」
岩芯中的盐矿物质可能捕捉了古代火星水的微小气泡。 盐是保存地球上古代生命迹象的重要矿物质,我们预计火星上的岩石也可能如此。

美国航天局希望在2030年代的某个时候与欧洲航天局的联合任务中将样本送回地球进行深入的实验室分析。

【图:美国太空总署;文:节译自物理学机构网页】

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