地外文明搜索已有六十载,人类至今尚未找到外星人

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1960年,美国天文学家弗兰克·德雷克先生在西弗吉尼亚州的绿岸天文台正式实施了一项名为“奥兹玛”(Ozma)的监听外星人信号计划;遗憾的是,未取得任何肯定的结果。尽管如此,这次监听的意义还是不能低估,因为它毕竟是人类有史以来第一次严肃认真的尝试,从而开创了寻找外星人的新纪元。

1960年,美国天文学家弗兰克·德雷克先生在西弗吉尼亚州的绿岸天文台正式实施了一项名为“奥兹玛”(Ozma)的监听外星人信号计划;遗憾的是,未取得任何肯定的结果。尽管如此,这次监听的意义还是不能低估,因为它毕竟是人类有史以来第一次严肃认真的尝试,从而开创了寻找外星人的新纪元。

1960年,美国天文学家弗兰克·德雷克先生在西弗吉尼亚州的绿岸天文台正式实施了一项名为“奥兹玛”(Ozma)的监听外星人信号计划;遗憾的是,未取得任何肯定的结果。尽管如此,这次监听的意义还是不能低估,因为它毕竟是人类有史以来第一次严肃认真的尝试,从而开创了寻找外星人的新纪元。

从那以后,一系列的搜寻地外文明(SETI)计划随之而来。这类计划已有60年的历史,至今尚未找到外星人,不过这并不使人意外,也不令人气馁,科学界正以加倍的努力投入SETI工作。2016年,由俄罗斯亿万富翁尤里·米尔纳先生全额出资一亿美金、英国天体物理学家史蒂芬·霍金先生领衔的“突破倾听”(Breakthrough Listen,简称BL)项目正式启动,这是人类历史上最大规模搜寻外星人的项目。

至今BL项目已经在一个距离地球大约30亿光年外的矮星系中监测到15次“快速射电暴”(FRB)事件。即便这些神秘信号最终被证明与外星人毫无关联,该项目的实施仍然功不可没,它正不断推进着射电天文学技术的边界。另外,考虑到该项目实施至今还不到一半的时间,而最初的计划是一项为期10年的研究,我们有理由期待未来更多类似信号的发现。前不久,南非狐獴电波天文台正式加入BL项目,并观察可能来自银河系几百万恒星的外星人信号。

从新的技术发展和策略来看,2020年至今对SETI来说是振奋人心的一年。2月中旬,美国国家射电天文台颁布了关于如何解决外星人问题以及如何最佳地寻找外星生命的新方法的大纲。随着新技术的应用和新思想的出现,SETI过去仅搜寻无线电信号的模式正在改变,同样是在2月中旬,BL项目通过加州大学伯克利分校宣布,SETI在对银河系的最新调查中获得了多达200万千兆字节的数据。

4月下旬,被誉为中国“天眼”的500米口径球面射电望远镜(FAST)正式开启SETI研究,寻找来自宇宙深处外星人的信号,越来越多的地外行星的发现,加上仪器和观测能力的革命性进步,引领了寻找外星人的复兴,未来FAST势必会成为SETI研究的主力军,FAST团组将与BL项目深入合作,共同推动SETI研究,以达到前所未有的深度,拓展人类对于自身在宇宙中的地位的认识。

SETI探索中,人类除了监听来自外太空信号外,也主动向外太空发射联系外星人的信号,例如波多黎各的阿雷西博天文台于1974年向距离地球25000光年的武仙座中一个名为M13的球状星团发射了无线电信号;信号中包含大量有关地球的信息——太阳系、人类DNA结构、地球及其居民等基本数据,另外,还有向外太空发射人类探测器,比如“旅行者一号”飞船,上面就携带人类文明信息。

人类靠哪种语言信息与外星人联系?这是科学界在SETI探索中必须认真考虑的问题。美国天文学家和科普作家卡尔·萨根先生说过:“宇宙中的技术文明无论差异多大,都有一种共同的语言——数学语言。”中国数学家和语言学家周海中先生也认为,数学语言具有科学性、准确性、简洁性、抽象性、普适性等优点,是宇宙交际的理想工具。因此,数学语言就成了人类首选的宇宙语言。

长期以来,科学家们一直在探索联系外星人的有效方法,为了获得外星人信息,许多科学家经历了长达60年的持续研究。虽然人类至今尚未找到外星人,但在科学界的努力下,外星人之谜很快就会被破解。

文/张浩(作者单位:南非狐獴电波天文台)

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