天文学家在25000光年外发现了一颗类似地球的行星

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在银河系中可能散布着大量类似地球的行星,但要找到它们却不那么容易。到目前为止,在发现和确认的4000多颗系外行星中,只有大约三分之一是岩石类的,而且大多数都在距地球几千光年的范围内。

在银河系中可能散布着大量类似地球的行星,但要找到它们却不那么容易。到目前为止,在发现和确认的4000多颗系外行星中,只有大约三分之一是岩石类的,而且大多数都在距地球几千光年的范围内。

因此,宣布发现一颗新的岩石系外行星总是令人兴奋的,但这颗新发现的岩石系外行星更令人兴奋,它属于岩石系外行星的一个小得多的子集,这些岩石系外行星的轨道与恒星的距离与地球相似,它距离我们24722.65光年,这可能是迄今为止发现的最远的银河系外行星,它是如此的遥远,它接近甚至可能在星系凸起处,银河系中心人口密集的区域。

尽管我们在寻找系外行星方面做得越来越好,但系外行星是一种“狡猾的小动物”。它们自身不发出任何光,它们反射的任何星光都是在它们的主星的噪声中丢失的一个非常非常小的信号,我们所知的大多数系外行星都是用两种方法中的一种来探测的。一种是凌日法,当一颗系外行星从它面前经过时,它可以探测到恒星光线有规律的微小变化;还有一种是“摆动法”,它能探测到系外行星的引力作用对恒星产生的微小摆动。

但根据广义相对论的预测,还有第三种方法:引力透镜效应。想象两颗星,一颗在另一颗后面,还有一个观察者(我们)在远处。从后面的恒星(光源)发出的光线,在经过较近的恒星(透镜)时,由于引力的作用,会发生轻微的弯曲。这扭曲和放大了光源——因此产生了引力微透镜。

我们知道这两颗恒星是什么样子,有如此多的恒星,引力微透镜并不罕见。因此,当一颗系外行星被混合在一起时,它会在到达观察者的光线中产生进一步的干扰;我们可以把它看作是行星的特征,天文学家可以分析微透镜事件的光曲线来确定系统的参数。”有个主意罕见的检测,观察的时间放大由于恒星大约是五天,在这个星球上只发现在5小时的失真小,”天文学家解释

“在确认这确实是由另一个与恒星不同的‘天体’造成的,而不是仪器错误之后,我们继续获得了恒星-行星系统的特征。”微透镜事件——称为OGLE-2018- blg -0677——是由两个不同的实验独立观察到的,这两个实验分别是光引力透镜实验(OGLE)预警系统和韩国微透镜望远镜网络(KMTNet)。这些实验通常每年能探测到大约3000个微透镜事件,其中大部分只是恒星。

坎特伯雷大学的天文学家迈克尔·阿尔布罗说:“埃雷拉·马丁博士首先注意到这一事件发出的光有一种不寻常的形状,并进行了数月的计算分析,得出了这一事件是由一颗质量较低的行星引起的结论,”这两个数据集都有助于团队的分析。他们确定这颗系外行星是一颗超级地球,大约是地球质量的3.96倍,这使得它成为利用引力微透镜发现的质量最低的行星之一。它所环绕的恒星非常小,只有太阳质量的0.12倍——如此小以至于研究人员无法确定它是一颗低质量恒星还是一颗褐矮星,行星和恒星之间的轨道距离在0.63到0.72个天文单位之间——大约是金星到太阳的距离。但是因为这颗恒星太小了,所以行星绕着它转的速度非常慢——一年大约是617天。

我们不知道这颗系外行星是否会很快适合居住,首先,我们不知道恒星的本质。正如我们所定义的,宿主恒星的温度和活动水平在宜居性方面起着很大的作用。这颗恒星离我们太远了,我们甚至没有足够敏感的仪器来研究它的光谱,来确定它是否有大气层。但是关于宇宙中生命的一个最大的问题是它有多少机会出现,我们知道它可能出现在岩石系外行星上,因为它在地球上是这样的,所以我们发现的岩石系外行星越多,我们就越能理解这个限制。

这项研究确实证明了引力微透镜作为寻找遥远的、低质量系外行星的工具所具有的非凡力量,这真是令人敬畏。

这项研究发表在《天文学杂志》上。

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