发现两类新的低质量红巨星

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天文学家首次发现更为苗条的红巨星类型,可能是因为其贪婪的伴星,使得它们的质量急剧下降,而这一发现对于了解我们的邻居–银河系恒星的生命历程迈出重要的一步。

红巨星是中低质量恒星演化至末期的状态,在我们的银河系中已发现数百万颗红巨星,这些明亮的天体将是我们的太阳在约40亿年后成为的样子。长期以来,天文学家便预测有更苗条红巨星的存在,雪梨大学的研究团队利用NASA克卜勒太空望远镜,分析了来自2009年到2013年间数万颗红巨星亮度变化的观测数据,为红巨星进行了彻底的普查,并使用星震学了解无法被直接观测到的天体内部结构,以确定红巨星的特性。

研究团队幸运地发现了约40颗质量更低的红巨星,而它们隐藏在正常红巨星的汪洋大海中,就如同寻找「威利在哪里?」般。他们发现了两种不同往常的红巨星:质量非常低的红巨星和亮度不足(较暗)的红巨星。质量非常低的只有0.5~0.7个太阳质量,大约是太阳质量的一半,而这些非常低质量的红巨星,若非突然失去重量,那么就表示它们比宇宙的年龄还要大,但这是不可能的,所以研究团队当时认为测量出了问题,但事实证明没有。而另一类亮度不足的恒星则具有正常的质量,质量范围在0.8~2个太阳质量,研究人员表示这并不如他们所预期的巨大,而是更瘦小,因为小所以它们也更暗,与正常的红巨星相比反倒显得亮度不足。目前只发现了七颗这样的低亮度的红巨星,天文学家认为应该还有更多隐藏在样本中,但这如同是一场寻宝之旅,要找到它们并不容易。

这些不寻常无法用恒星演化的简单预期来解释,因此科学家认为存在另一种机制,迫使其经历剧烈的质量流失,例如被邻近的恒星窃取了质量。该研究成果发表于《Nature Astronomy》期刊上。(编译/赵瑞青)

发现两类新的低质量红巨星

图说:红巨星。图片来源:NASA’s Goddard Space Flight Center / Chris Smith, KBRwyle.

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