什么是脉冲星?

脉冲星是一种密度大、快速旋转的物体,它向宇宙远处发射密集的辐射流。

大多数似乎是密度极高的中子星,但在2017年,经过多年的搜索,发现了一颗旋转速度较慢的白矮星脉冲星。

什么是脉冲星?
(Mark Garlick/Science Photo Library/Getty Images)

由于脉冲星的磁场强度是地球磁场的1万亿倍,脉冲星将电磁辐射引导成明亮的、类似激光的光束。目前还不清楚这些光来自何处,可能有几种来源导致了光谱的变化。

当它们沿地理轴旋转时,这些光束会呈弧形旋转。在这束环绕的光流路径上的任何观察者,都将看到这颗恒星以辐射“脉冲”的形式出现。

大多数脉冲星以极高的速度旋转,从每秒一次到每秒数百次不等。这种精确的规律性让天文学家乔斯林·贝尔(Jocelyn Bell)和安东尼·休伊什(Anthony Hewish)感到困惑,他们在1967年第一次观测到脉冲星的无线电波闪烁后,开玩笑地称它们为“LGM”(或“小绿人”)。

为什么脉冲星在天文学中如此重要?

自首次发现以来,已经记录了2000多颗脉冲星。它们窄射的广谱辐射为天文学家提供了大量信息,这些信息可以告诉他们关于超高密度物体(如中子星)的行为和组成的大量信息。

它们的精确旋转只有原子钟能与之媲美,使它们成为完美的银河灯塔,标记位置和时间,同时也充当各种引力现象的测量棒。

这种“时钟”也使它们在测量空间中的长距离和进行空间和时间实验以测试基于相对论的模型的局限性方面非常有用。

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